The Hothouse

The Hothouse

by Wolfgang Koeppen

Set in Bonn, the capital city of postwar Germany, follows sophisticated idealist Keetenheuve after he returns to Germany following his self-imposed exile, as his entrance into politics leads to his downfall.

Read the Book "The Hothouse" Online

The program of the National Socialist Union for Large Families was Heineweg and Bierbohn's program, it was their approach to the mollification of the population, it was their idea of social progress. Did he want the Revolution? No, Keetenheuve didn't want the Revolution, he couldn't want it any moreit no longer existed. The Revolution was dead. Heineweg and Bierbohm had prevailed over the Revolution, and they felt they had betrayed something of themselves in the process. Keetenheuve was not in favor of mollification. And it was in such a spirit that Keetenheuve wanted new homes built for the working class, Corbusier machines-for-living, contemporary castles, an entire city in a single high-rise, with artificial roof gardens, artificial climate control, he saw the possibility of insulating man from excesses of heat and cold, of freeing him from dust and dirt, from housework, from domestic squabbles and noise. Keetenheuve wanted to have ten thousand under a single roof to isolate them from one another, in the way that metropolises take a man out of his neighborhood and make him alone, a lone beast of prey, a lone hunter, a lone victim, and every room in Keetenheuve's gigalith would be soundproofed against every other, and everyone should be able to set the temperature to his own liking, and he should be alone with his books, alone with his thoughts, alone with his work, alone with his idleness, alone with his love, alone with his despair, alone with his human reek.

Es steht eine der entscheidenden Abstimmungen im Bundestag an und Keetenheuve, der Flucht und Vertreibung kennt, der die Jahre des Naziterrors im Ausland verbracht hat und als pazifistischer Idealist zurückkehrte nach Deutschland, will seinem Gewissen folgen und gegen jede Entwicklung stimmen, die einer Widerbewaffnung und in seinen Augen einem neuen Waffengang Vorschub leisten könnte. Während Keetenheuve einen Tag und eine Nacht durch die Bundeshauptstadt Bonn streift, sich mit verschiedenen Vertretern aus Parteien und Lobbyverbänden trifft, die alle unterschiedliche Anforderungen an ihn und sein Wahlverhalten stellen, essen geht, in Bars sitzt und einer Miss-Wahl in einer nächtlichen Kneipe beiwohnt, muß er sich darüber klar werden, wie er sich verhalten soll. Im titelgebenden Treibhaus Bonn konkret spielt Koeppens Roman, womit er eine deutliche zeitliche Zuordnung seiner Geschichte erschwert, an einem heißen Sommertag und einer nicht sonderlich kühleren Sommernacht, was die klimatischen Bedingungen in der in einem Kessel im Rheintal gelegene Stadt feucht und drückend werden lässt ist das politische Klima längst schon wieder auf Betriebstemperatur, haben sich die politischen Entwicklungen längst wieder in einem Handlungsalltag erneut so eingespielt, daß die Volksvertreter weniger dem Willen derer folgen, die sie gewählt haben, als vielmehr dem Spiel der Kompromisse, der Absprachen und Hinterzimmerdeals erlegen sind, welches sie untereinander spielen, gefangen in einer Blase, in einem Treibhaus, das die Politikerköpfe erhitzt und die Parteien miteinander mauscheln lässt. Natürlich soll ein Mann wie Keetenheuve mit einem solchen Angebot aber auch aus dem parlamentarischen Betrieb entfernt werden, weil hier Männer (und Frauen) des Gewissens letztlich nur stören. Einen Betrieb stören, der sich wieder eingejazzt hat, nach gängigen Mustern verläuft und auch jene integriert hat, die eben noch als moralisch verkommen betrachtet wurden. Dennoch sind die Bezüge zu realen Personen (u.a. der Fraktionsvorsitzende Knurrewahn, hinter dem unschwer Kurt Schumacher zu erkennen ist) und Ereignissen zu deutlich, zu naheliegend, als daß der Roman schlicht für sich stehen könnte. Koeppens Anschluß an die Moderne ist wohl auch hier festzustellen, sind seine Vorbilder Joyce, Dos Passos, Faulkner stilistisch gegenwärtig, changiert der Text zwischen Beschreibung, innerem Monolog, stream of consciousness, gibt es divergierende, manchmal kaum nachspürbare Übergänge, doch wirkt das alles weitaus weniger angemessen, als noch im Vorläufer. Ein zwar privates Drama, doch gelegentlich scheint sich die politisch und gesellschaftlich motivierte Wut, die der Autor hier schon empfunden haben muß, genau hinter den stilistischen Elementen zu verbergen, die das innere Drama schon eindringlich vermitteln. Wo TAUBEN IM GRAS und auch DER TOD IN ROM, welcher den Abschluß der Trilogie bedeutete und in seinem Ingrimm von überzeitlicher Immoralität zeugt, jedoch die Zeiten gut überstanden haben, wirkt DAS TREIBHAUS heute doch eher historisch interessant, weniger als literarisches Ereignis.

Insofern ist Das Treibhaus ein politisches Buch manche sagen, ein verfehltes, und werfen Koeppen vor, sich geirrt zu haben, wenn er in der Bonner Republik die nahtlose Fortsetzung des Dritten Reiches sah. In der Darstellung dieser Krise ist Das Treibhaus ein unpolitisches Buch und als solches ein gutes.

Koeppen's hero, Keetenheuve, having returned from voluntary exile in 1945, was elected to the new Parliament four years later. The novel's plot unfolds over a period of two days, starting with Keetenheuve's train ride to Bonn for an important parliamentary debate and ending with his wandering off into oblivion. Despite his definite views on the matter that contrast sharply with the spineless compromise attitude of the party, Keetenheuve has been chosen to present its policy in the debate. While HOTHOUSE is without doubt a work of fiction, the context that Koeppen established was real and present at the time. The result is a literary work of emotional intensity and descriptive power, unique for its time and place. For the general reader HOTHOUSE will not be an easily accessible book, for anybody interested in recent German and European history it is a must read.

There is an amazing lyricism that very few novelists have ever captured.

When reading the book's introduction, I fell in love with this writer before even starting a word of the story to follow. Yet when reading his answer was in bed with a book, I thought exactly! Readers will follow thoughts and actions of Keentenheuve, a member of parliament. In the books opening chapter Keentenheuve is introduced as a grieving widower. Lexicons would love this book, and because of its poetic style, it is very beautiful when read aloud. Heres an example of Koeppens style and also marks his character's feeling of despair quite well He had attended committee meetings, he had spoken in parliament, he had revised legislation, he didnt understand it, he could have stayed at Elkes side, stayed on the side of youth, and perhaps, if he hadnt done everything wrong, it might have been on the side of life as well. I shared this book with Gerhardt and Johanna from our county's German Club to get their take on the story. If you decide to read this book I recommend digesting it slowly so as not to choke on unfamiliar words or miss out on Koeppen's descriptive detail.

In 1947, Koeppen received a book contract to rewrite the memoirs of the philatelist and Holocaust survivor Jakob Littner (born 1883 in Budapest, died 1950 in New York City). In 1951, Koeppen had published his novel Tauben im Gras (Pigeons on the Grass), which utilized a stream of consciousness literary technique and is considered a significant work of German-language literature by Germany's foremost literary critic Marcel Reich-Ranicki. "Das Treibhaus" (1953) was translated into English as "The Hothouse" (2001) and was named a Notable Book by the "New York Times" and one of the Best Books of the Year by the "Los Angeles Times." Koeppen's last major novel Der Tod in Rom (Death in Rome) was published in 1954.